Ancient Tooth onthult eindelijk of Neanderthalers carnivoren waren: ScienceAlert

Ondanks alles wat we de afgelopen eeuw hebben ontdekt over onze naaste Neanderthalers, zijn er nog veel vragen. We weten bijvoorbeeld dat Neanderthalers bedreven jagers waren, maar we weten nog steeds niet zeker in welke mate ze hun dieet aanvulden met planten… als al.

Door tandsteen te bestuderen dat afkomstig is van overblijfselen van Neanderthalers die op het Iberisch schiereiland zijn ontdekt, zijn onderzoekers geneigd te vermoeden dat op zijn minst enkele Neanderthalers alleseters waren, die een verscheidenheid aan planten en paddenstoelen consumeerden.

Andere studies hebben die conclusie echter in twijfel getrokken, wat suggereert dat Neanderthalers op andere locaties een aanzienlijke hoeveelheid vlees aten, grotendeels in de vorm van herten, mammoeten en wolharige neushoorns.

In de hoop duidelijkheid te scheppen in de kwestie van het vleeseten van de Neanderthalers, gebruikte een internationaal team van onderzoekers nieuwe analytische methoden om tandglazuur te onderzoeken van een Neanderthaler uit het Midden-Paleolithicum, wiens overblijfselen werden gevonden in de Gabasa-grot in Spanje.

Traditioneel moeten wetenschappers die de positie van een uitgestorven dier in het voedselweb willen achterhalen, eiwitten extraheren en stikstofisotopen analyseren uit botcollageen – hogere verhoudingen van stikstof-15 in vergelijking met stikstof-14 wijzen op grotere hoeveelheden vleesconsumptie.

Deze techniek heeft echter beperkingen en werkt mogelijk alleen op exemplaren uit gematigde klimaten, en zelfs dan werkt het het beste op exemplaren die in de afgelopen 50.000 jaar zijn gestorven. Het zou ook misleidend kunnen zijn als het dier zelf werd vetgemest op een plantaardig dieet dat meer stikstof-15 bevatte dan verwacht.

Terwijl stikstofisotoopanalyse licht heeft geworpen op enkele andere Neanderthaler-resten, zou het niet werken op de Gabasa-tand, dus testten onderzoekers in plaats daarvan de zinkisotoopverhoudingen in het glazuur.

Deze methode maakt gebruik van veranderingen in de concentratie van zink in glazuur bij elke stap in een voedselketen, een kenmerk dat wordt aangetoond in moderne overblijfselen en een paar oude dierlijke botten. Dit is echter de eerste keer dat zink is gebruikt om de voedingsgewoonten van een Neanderthaler te beoordelen.

Onder leiding van Klervia Jaouen van het Franse Nationale Centrum voor Wetenschappelijk Onderzoek (CNRS), voerden de onderzoekers de zinkisotoopanalyse uit op de Neanderthaler-kies en botten van verschillende hedendaagse diersoorten die in de buurt zijn gevonden, waaronder herbivoren en carnivoren.

Lagere hoeveelheden zink-66-isotopen in de botten van een dier hebben de neiging om overeen te komen met een grotere kans dat het dier een carnivoor was, leggen de onderzoekers uit.

En op basis van de lage zinkisotoopsignatuur gevonden in deze Neanderthaler kies, concluderen Jaouen en haar collega’s dat het waarschijnlijk afkomstig was van een toegewijde vleeseter.

De handtekening suggereert dat „van een carnivoor van het hoogste niveau“, schrijven ze, „vergelijkbaar is met die waargenomen voor stikstofisotopen voor andere sites met Neandertal-bezetting.“ Van alle diergroepen die in Gabasa zijn bestudeerd, voegen ze eraan toe, vertoont de Neanderthaler „gemakkelijk de laagste“ zinkisotoopverhouding.

Hoewel deze Neanderthaler mogelijk een toproofdier was in het paleolithische Iberia, zijn er aanwijzingen voor voedingsverschillen in vergelijking met andere carnivoren.

Veel hedendaagse carnivoren in deze regio hebben waarschijnlijk de botten en het bloed van hun prooi geconsumeerd, wat hun zinkisotoopsignatuur zou kunnen hebben verhoogd, merken de onderzoekers op.

Omdat deze Neanderthaler zo’n lage zinkisotoopsignatuur heeft, vermoeden Jaouen en haar collega’s dat het individu veel dierlijk vlees heeft gegeten, maar niet het bloed of de botten (mogelijk behalve beenmerg).

Ander chemisch bewijs suggereert dat deze Neanderthaler werd gespeend voordat hij tweeënhalf jaar oud was, voegen de onderzoekers toe, en waarschijnlijk stierf in hetzelfde gebied waar ze werden geboren.

Hoewel deze bevindingen bestaand bewijs van de vleesetende neigingen van Neanderthalers ondersteunen, is er nog meer onderzoek nodig om ons te helpen het volledige scala van Neanderthaler-diëten te begrijpen.

Net zoals ze waarschijnlijk op verschillende dieren op verschillende plaatsen jaagden op basis van lokale beschikbaarheid, blijft het aannemelijk dat sommige Neanderthaler-populaties hun dieet mogelijk meer hebben aangevuld met planten en schimmels dan andere.

Dit type zinkisotoopanalyse maakt het gemakkelijker om dieren te identificeren als carnivoren of alleseters, zeggen de onderzoekers, en het zou binnenkort kunnen helpen die vraag voor Neanderthalers in bredere zin op te lossen.

Jaouen en haar collega’s hopen soortgelijke analyses uit te voeren op andere Neanderthalers van andere sites, merken ze op, waaronder de fossielrijke Payre-site in de Franse Rhône-vallei.

De studie is gepubliceerd in PNAS.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert