Apex verhoogt zaadronde om smallsats in massa te produceren

WASHINGTON — Een startup die grote aantallen kleine satellieten wil gaan produceren, heeft een startkapitaalronde binnengehaald.

Het in Los Angeles gevestigde Apex heeft op 10 oktober aangekondigd. Op 24 september haalde het een seed-ronde van $ 7,5 miljoen op onder leiding van durfkapitaalfirma Andreessen Horowitz. Verschillende andere fondsen namen deel aan de ronde, waaronder XYZ, J2, Lux Capital en Village Global.

Apex is van plan de markt voor satellietproductie te betreden met een bus genaamd Aries, met een gewicht van 103 kilogram en de mogelijkheid om ladingen tot 94 kilogram te hosten. De bus is ontworpen om een ​​reeks missies te ondersteunen, waaronder aardobservatie en communicatie.

Ian Cinnamon, medeoprichter en chief executive van Apex, stelt dat satellietbussen de innovatie misten die in andere delen van de ruimtevaartindustrie wordt gezien. „De satellietbussen zelf zijn een bijzaak“, zei hij in een interview, terwijl bedrijven hun aandacht richten op nuttige ladingen. Maar „het grootste probleem, of het nu gaat om de kosten van de tijdlijn, ligt nu volledig aan de kant van de bus.“

Hij zei dat het bedrijf Ram ziet als een gestandaardiseerde bus die in grote volumes kan worden geproduceerd, maar ook op dezelfde manier kan worden aangepast als auto’s. Ladingen die nauwkeurig moeten worden gericht, kunnen een geavanceerd reactiewiel gebruiken, of die met een grotere behoefte om te manoeuvreren, kunnen een groter voortstuwingssysteem bevatten.

„Zonder de bus opnieuw te hoeven ontwerpen, kunnen we eenvoudig verschillende subassemblages in- of uitwisselen“, zei hij, iets dat zal worden opgevangen door aangepaste software om plug-and-play-componentveranderingen mogelijk te maken. „Die configureerbaarheid maakt het echt snel en naadloos, en minimaliseert de hoeveelheid eenmalige engineering die nodig is telkens wanneer een nieuwe configuratie van de assemblagelijn wordt verzonden.“

Apex is van plan om geleidelijk de massaproductie van die satellietbussen op te voeren. Het bedrijf is van plan om zijn eerste bus in 2023 te bouwen om als demonstratie te lanceren, gevolgd door vijf in 2024. Cinnamon zei dat de productie zal toenemen tot 100 in 2026, op welk moment „we echt zullen beginnen te voldoen aan de marktvraag die we hebben“ nu zien.”

Het bedrijf wordt geconfronteerd met concurrentie in twee richtingen. Een daarvan is van andere bedrijven die smallsat-bussen bouwen, waaronder Millennium Space Systems, Terran Orbital en York Space Systems. De andere is van bedrijven die hun satellietbussen in eigen huis bouwen, met name SpaceX voor zijn Starlink-constellatie en Amazon voor zijn aanstaande Project Kuiper-constellatie.

Cinnamon zei dat Apex zich zal onderscheiden van andere smallsat-fabrikanten door zich voornamelijk te richten op commerciële klanten, terwijl zijn concurrenten uitgebreide zaken doen voor de Space Development Agency en andere overheidsorganisaties. „We zijn erg gefocust op de ‚geschaalde‘ commerciële kant,“ zei hij. „De bestaande smallsat-fabrikanten die momenteel aan die kant staan, zijn niet in staat om te produceren op de schaal waarop we ontwerpen.“

Apex zei dat het een betere oplossing kan bieden voor bedrijven die kleine hoeveelheden satellieten in eigen huis produceren. „In wezen waren ze niet ontworpen voor productie“, zei hij over die bedrijven. Het uitbesteden van de busproductie kan aantrekkelijk zijn voor die bedrijven, zei hij, omdat ze zich willen concentreren op hun productspecialiteiten.

Cinnamon weigerde specifieke klanten te identificeren die Apex heeft aangetrokken. „We zijn in verregaande gesprekken met veel klanten“, zei hij, zowel degenen die in eigen huis satellieten bouwen als degenen die met andere fabrikanten werken.

Dankzij de financieringsronde kan Apex een productiefaciliteit opzetten in de buurt van Los Angeles International Airport. Het bedrijf, mede opgericht door Cinnamon en Max Benassi, voormalig directeur engineering bij Astra, heeft vijf medewerkers, maar is actief op zoek naar nieuwe medewerkers. De zaadronde, zei Cinnamon, zal het bedrijf door de ontwikkeling van die eerste demonstratiesatelliet leiden.

Het vermogen om satellieten in massa te produceren, zei hij, is essentieel voor een toekomst op lange termijn voor de mensheid in de ruimte. „Denken we echt dat al die satellieten met de hand zullen worden geassembleerd zoals ze nu zijn? Ze moeten massaal worden vervaardigd en we geloven dat wij het bedrijf zijn dat zal worden uitgerust om dat waar te maken.“

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert