Externe werknemers verhuizen naar steden zonder water, waardoor de crisis erger wordt

Wat gebeurt er als een enorm aantal mensen – deels aangedreven door een nieuwe lichting van op afstand werkende migranten – aankomen in een regio die in de greep is van een eens in de 1.200 jaar megadroogte? Een handvol provincies verspreid over het uitgedroogde zuidwesten van de VS staat op het punt erachter te komen.

Sinds 2012 zijn 2,8 miljoen mensen verhuisd naar delen van het zuidwesten die het grootste deel van het afgelopen decennium onder „ernstige“ tot „uitzonderlijke“ droogteomstandigheden hebben doorgebracht. Jaar na jaar, terwijl recordtemperaturen en sterk uitgeputte reservoirs een steeds grimmiger beeld schetsen van de klimaatcatastrofe, blijven migranten binnenstromen – en die aantallen zijn de afgelopen jaren alleen maar toegenomen omdat veel nieuwkomers de toegenomen flexibiliteit van werken op afstand omarmen. Maar naarmate deze nieuwkomers arriveren, zinken de watervoorraden steeds lager en worden de levensomstandigheden van deze gebieden precair. Dus waarom verhuizen mensen naar steden zonder water?

Een wirwar van trends

Het korte antwoord: betaalbare woningen. Het hele land wordt geconfronteerd met een betaalbaarheidscrisis voor woningen, aangewakkerd door de stijgende vraag naar een beperkt aanbod van woningen, die is verergerd door de plotselinge groei van de afgelegen beroepsbevolking. Eerder in de pandemie verdrievoudigde het nationale aandeel van telewerkers van 5,6% van het totale personeelsbestand in 2019 tot 17,9% in 2021, volgens een nieuw rapport over de geografie van telewerk door de Economic Innovation Group. Deze opkomst van telewerken is in lijn met de steeds stijgende kosten van levensonderhoud in de stedelijke metro’s van het land: een recent onderzoek van de Fed wees uit dat 60% van de recente stijging van de huizenprijzen werd veroorzaakt door werken op afstand.

En deze verschuiving in de manier waarop Amerikanen werken, heeft ook een zichtbare invloed gehad op waar ze wonen. Het ESV-rapport laat zien dat, hoewel werknemers op afstand meestal geconcentreerd zijn in stedelijke kustmetro’s, een aanzienlijk aantal van deze ongebonden werknemers verschuift naar zuidelijke en westelijke „pendelzones“. Dat geldt met name in de Mountain West, de Desert Southwest en Sun Belt-gemeenschappen, waar de golf van transplantaties in de grote steden onlangs een hele reeks problemen in de grote steden hebben geïmporteerd, met name rond de betaalbaarheid van huisvesting. Externe werknemers verlaten dure steden voor deze meer betaalbare regio’s met een overvloed aan schilderachtige voordelen, en in het proces drijven ze uiteindelijk de huizenprijzen op voor de lokale bevolking.

Hoewel sommige gemeenten de economische stimulering van nieuwkomers verwelkomen, kan bevolkingsgroei aanzienlijke problemen veroorzaken voor de lokale bevolking, vooral omdat deze populaire „Zoomtowns“ vaak in regio’s liggen die vatbaar zijn voor klimaatrampen. De online makelaar Redfin analyseerde gegevens van de 50 Amerikaanse provincies met het hoogste aandeel huizen dat gevaar liep door klimaatverergerde natuurrampen zoals extreme hitte, branden en droogte. Volgens het rapport had 80% van deze provincies tussen 2016 en 2020 mediane huizenverkoopprijzen die onder het nationale gemiddelde lagen, en een aanzienlijk deel van die provincies bevindt zich in westerse staten. Naarmate meer mensen zich aangetrokken voelen tot deze goedkopere gebieden, voegen ze meer stress toe aan de toch al gespannen ecologische situaties.

Een opvallende verschijning is Phoenix, dat in 2021 nationaal op de 15e plaats stond vanwege zijn aandeel telewerkers onder steden. Phoenix is ​​ook de zetel van Maricopa County, dat in 2021 het meest uit alle Amerikaanse provincies groeide, volgens een EIG-rapport van augustus. Het meest opvallende was dat de provincie het afgelopen decennium een ​​van de zwaarst door droogte geteisterde landen van het land was. Thuiswerkers drijven niet alleen de huizenprijzen op, maar zorgen ook voor een nog grotere last voor regio’s die al onder water staan.

Geen water meer

De watercrisis in Amerika, die al jaren borrelt, is nijpend geworden. Vijfennegentig procent van de westelijke VS zit midden in een 22-jarige droogte. De effecten zijn het meest uitgesproken in het bloeiende stroomgebied van de Colorado: Colorado, New Mexico, Utah, Wyoming, Arizona, Californië en Nevada.

Klimaatverandering is een belangrijke factor. De Colorado-rivier wordt gevoed door smeltende sneeuw in de lente en de zomer die van hoog in de Colorado Rockies naar de waterwegen wordt geleid. Door de warmere winters is de sneeuwophoping in de bergen afgenomen. Door het gebrek aan verse sneeuw komt er minder water in de rivier en zijn enorme reservoirs – Lake Mead en Lake Powell – waarvan de regio afhankelijk is voor water. In de zomer verergert extreme hitte het probleem, waardoor de verdamping uit de reservoirs wordt versneld, terwijl vocht uit de bodem en de vegetatie wordt gehaald om de droogte-effecten ernstiger te maken.

Lake Mead en Lake Powell slinken in een alarmerend tempo. In 2021 zakten de reservoirs naar het laagste niveau ooit gemeten. Toen, afgelopen zomer, daalden de waterstanden in zowel Lake Mead als Lake Powell nog verder, tot slechts 27 en 26% van hun respectieve totale capaciteit. De reservoirs zijn zo droog geworden dat hun slinkende watervoorraad vanuit de ruimte zichtbaar is.

Als reactie op de verergerende catastrofe hebben federale functionarissen in augustus voor het tweede jaar op rij het waterverbruik in Arizona en Nevada verplicht gesteld. Maar deze instandhoudingsinspanningen bieden slechts een kortetermijnoplossing voor de voortdurende uitputting van de waterreserves, vooral in het licht van een groeiende bevolking. Hoewel het vermeldenswaard is dat de landbouw goed is voor 80% van het watergebruik in de regio, zorgt de aanhoudende toestroom van bewoners voor druk die onhoudbaar kan worden. In het ESV-rapport van augustus stond: „Het fragiele evenwicht tussen ontwikkeling en duurzaamheid dat de groei in het zuidwesten tot nu toe mogelijk heeft gemaakt, zou een keerpunt kunnen bereiken.“

Op de korte termijn, als de huidige trends zich voortzetten, zou Lake Powell volgend jaar naar dead-pool-niveaus kunnen dalen. Dit zou de stroom naar Glen Canyon Dam en zijn hydro-elektrische turbines afsnijden, wat een stroomcrisis zou veroorzaken voor inwoners in zeven westerse staten. Verderop zouden watertekorten het landbouwverbond van Californië onmogelijk kunnen maken en een klap kunnen geven aan de voedselvoorziening van het land.

Hoeveel externe werknemers bijdragen aan de watercrisis is lastig in te schatten, maar er is enige vooruitgang geboekt door een team van professoren economie aan de Universiteit van Nevada, Las Vegas. Vorig jaar publiceerden de onderzoekers een analyse van het huishoudelijk watergebruik in de buitenwijk Henderson, Nevada, in Las Vegas, tussen 2017 en 2020. Ze ontdekten dat COVID-19 thuisbestellingen in de hele staat een „aanzienlijke toename“ van het residentiële waterverbruik teweegbrachten – een trend die de onderzoekers grotendeels toeschreven aan telewerkers. De onderzoekers merkten ook op dat een „permanente verschuiving naar werken op afstand“ „de watervoorraden zou kunnen belasten in gebieden die al met schaarste te kampen hebben“, daarbij verwijzend naar een bezorgdheid over de impact van een toestroom van kustmigranten naar het Westen.

Nicholas B. Irwin, een co-auteur van de waterstudie, vertelde me per e-mail dat het „aannemelijk“ is dat een toestroom van bewoners heeft bijgedragen aan de toename van het watergebruik, zelfs binnen het beperkte tijdsbestek van de vroege pandemie dat hij en zijn collega’s onderzochten.

„Naarmate we meer huizen bouwen en meer immigranten aantrekken, zal ons nettogebruik stijgen, want uiteindelijk is het maar een spel met getallen“, zei Irwin over het waterverbruik.

Verhuizen naar de rampgebieden

De Desert Southwest is niet de enige bloeiende regio met toenemende dreiging van klimaatgerelateerde rampen. In Florida en de Sun Belt komen stormen en overstromingen steeds vaker en heviger voor in verschillende van de snelst groeiende steden van het land. De verwoestende tol van orkaan Ian aan de Golfkust van Florida in september toonde het potentieel voor enorme schade in deze dichtbevolkte, risicovolle zones. Het weerspiegelde ook hoe bevolkings- en klimaatrisico’s vaak samen toenemen: het gebied van Fort Myers, Florida, dat een van de zwaarst getroffen werd door de orkaan van vorige maand, was vorig jaar het zesde snelst groeiende gebied in de VS.

Zoals Vann R. Newkirk II me onlangs vertelde, hebben klimaatgevoelige staten in het zuiden en westen de neiging om conservatieve wetgevers te kiezen die zich verzetten tegen uitgaven aan het vangnet en revisies van de infrastructuur. Hulpmiddelen voor woningplanning zoals landgebruiksverordeningen en bestemmingsplannen worden ook vaak verwaarloosd door wetgevers in deze regio’s, ten gunste van laissez-faire-ontwikkeling. Het resultaat is hetzelfde in het door droogte geteisterde Arizona als in het door orkaan geteisterde Florida, waar, zoals Newkirk het uitdrukte, „mensen door vastgoedontwikkelaars naar die locaties worden geleid en een vals gevoel van veiligheid krijgen.“

Aan de andere kant, net zoals de huizenmarkt groei in het bedreigde Westen heeft uitgelokt, zouden marktkrachten kunnen worden ingezet om het te beteugelen. Irwin, de UNLV-econoom, zei: „Een algemene manier om meer waterbesparing aan te moedigen nadat je veel van het voorgeschreven beleid hebt uitgeput, is door de prijs te verhogen“ – dat wil zeggen, verspilling te ontmoedigen door de energiekosten te verhogen. Maar het opdrijven van de kosten van water introduceert een gelijkheidsprobleem: hogere prijzen zouden een grotere last opleggen aan huishoudens met lage tot middeninkomens, zonder noodzakelijkerwijs rijke superconsumenten af ​​te schrikken.

Beleid dat matiging van het watergebruik aanmoedigt – zoals hogere prijzen, gebruiksquota en boetes voor individuele overtreders – lijkt te werken om het gedrag van mensen te veranderen. Zuid-Nevada is slechts één voorbeeld: ondanks de gestage bevolkingsgroei is het watergebruik in de regio de afgelopen twee decennia met meer dan 25% afgenomen, aangezien steden in de regio verplichte waterbesparende maatregelen hebben genomen, zoals seizoensgebonden waterbeperkingen, water -afvalboetes en kortingsprogramma’s voor bewoners en bedrijfseigenaren die gazons vervangen door woestijnvriendelijke, grasvrije landschapsopties.

Experts zijn het erover eens dat het gedrag van individuele consumenten over het algemeen slechts een kleine verzachtende factor is in een enorme klimaatramp. Hoewel de bevolkingsgroei het waterverbruik doet toenemen, is het (excuseer de woordspeling) een druppel op de gloeiende plaat van de grotere beeldcrisis. Maar dat betekent niet dat toekomstige westerse transplantaties geen rekening moeten houden met de langetermijngevolgen van aanhoudende droogte. Zoals we tragisch zagen in Florida, geldt dat hoe meer mensen naar regio’s verhuizen met een hoog risico op klimaatgerelateerde rampen, hoe groter het menselijk lijden als en wanneer een ramp toeslaat.


Kelli María Korducki is journalist en auteur en hoofdredacteur bij The Atlantic.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert