Het Stratolaunch-vliegtuig streeft naar een nieuwe definitie van satellietlanceringen

In het grote geheel maakte het Stratolaunch-vliegtuig tijdens zijn eerste testvlucht slechts een rondje om het blok. Maar dat betekent niet dat de eerste wielen omhoog en de eerste wielen omlaag voor ’s werelds grootste vliegtuig moeten worden gebagatelliseerd. Zowat alles wat Stratolaunch bereikt, is historisch.

Nu het vliegtuig deze maand met succes in de Californische lucht is gelanceerd voor een korte vlucht en vervolgens landde bij Mojave Air en Space Port, vormde de test de weg voor mogelijk vele onvoorziene, zwaartekracht-verslaande reizen naar de lage baan van de aarde, zodat Stratolaunch kan Dienen als een gigantische taxi en lanceerplatform voor satellietdragende raketten.

Sterker nog, Stratolaunch’s eerste cruise in de lucht maakte het jarenlange werk van de vele Scaled Composites-ingenieurs en fabrikanten die het vliegtuig ontwierpen en bouwden goed. „Er waren maar een paar van ons in de cockpit, maar het leek alsof iedereen die het vliegtuig bouwde bij ons was op die vlucht“, zei Stratolaunch-piloot. [insert name]. „Het is een lang liefdeswerk geweest om Stratolaunch te bouwen, en deze succesvolle testvlucht was de verzekering dat we allemaal op de goede weg zijn terwijl we ons blijven voorbereiden op de daadwerkelijke missies verderop.“

Meer testvluchten zijn aan de horizon, maar voor nu kunnen de mensen wiens vindingrijkheid en fysieke arbeid langzaam de eens lege leegte van de bijna 100.000 vierkante meter grote hangar van Scaled Composites veranderden in een volgepakte werkruimte terwijl ze Stratolaunch bouwden, kunnen zich verheugen, wetende dat ze ‚ herschrijven van het eerste hoofdstuk in de particuliere ruimtevaartbeweging.

Een vliegtuig als geen ander

Stratolaunch Systems koos Scaled Composites, een dochteronderneming van Northrup Grumman, om het vliegtuig in 2011 te bouwen. Bij de meeste projecten verdeelt het bedrijf doorgaans ongeveer een dozijn ingenieurs en ongeveer 20 fabrikanten in kleine teams om creativiteit te stimuleren en kameraadschap te kweken. De enorme omvang van het Stratolaunch-vliegtuig gaf echter aanvankelijk een pauze voor de medewerkers van Scaled toen ze voor het eerst een ontwerp-en-bouwplan uitwerkten. Stratolaunch is tenslotte het grootste vliegtuig ooit gebouwd. Maar uiteindelijk besloten de medewerkers van Scaled om te werken zoals ze altijd werken. Ondanks de complexiteit van het project zette Scaled nog steeds kleine groepen in om het vliegtuig in elkaar te zetten.

Elk belangrijk onderdeel van het vliegtuig had zijn eigen engineering- en fabricageprogramma. Hoewel maar liefst 50 ingenieurs en 200 fabrikanten aan het project werkten, zorgde het gebruik van kleine groepen ervoor dat elke medewerker direct betrokken was bij het maken van een vliegtuigonderdeel. De ene groep construeerde de romp, een andere vormde de staart, terwijl een andere de cockpit bouwde. Met een spanwijdte van 385 voet die 15 voet langer is dan twee scheve torens van Pisa die achter elkaar werden gelegd, moest de vleugel van Stratolaunch door twee teams worden gebouwd.

Stratolaunch heeft zes Pratt & Whitney PW4056-motoren – het soort dat wordt gebruikt in 747-vliegtuigen – die meer dan 300.000 pond stuwkracht produceren. Het weegt ongeveer 500.000 pond zonder lading en brandstof en heeft een maximaal startgewicht van 1,3 miljoen pond. Hoewel geweldig om naar te kijken, moesten de piloten alle gedachten aan de plaats van Stratolaunch in het Guinness Book of World Records opzij zetten toen ze in de cockpit zaten en zich in plaats daarvan concentreren op het vliegen.

„Het is zeker een uniek vliegtuig, maar we hebben de vlucht behandeld zoals we elke andere vlucht met een kleiner vliegtuig zouden behandelen,“ [insert last name] gezegd. „Je neemt stap voor stap en concentreert je op de instrumenten en de vliegroute, wetende dat een slim en toegewijd team van mensen bij Scaled Composites Stratolaunch heeft gebouwd en op de grond staat om ons te ondersteunen.“

Babystapjes op de eerste testvlucht

Op de testvlucht van Stratolaunch hadden de piloten een checklist met testpunten. Ze wilden bijvoorbeeld zien hoe het vliegtuig reageerde op de aanraking van bepaalde bedieningselementen. Ze wilden ook weten hoe het in bochten manoeuvreerde.

Maar het doel van elke eerste testvlucht is ervoor te zorgen dat het vliegtuig kan opstijgen en landen. Alle acties ertussen, hoewel belangrijk, zijn slechts bonuspunten. Voor deze eerste testvlucht hebben de piloten de uitrusting van Stratolaunch niet ingetrokken om de vlucht zo eenvoudig mogelijk te houden. Ze zullen de uitrusting intrekken en moeilijkere taken uitvoeren op toekomstige testvluchten die naar verwachting twee jaar zullen duren.

“Het was maar een korte vlucht, maar alles verliep vlot. Het gaf ons inzicht in hoe het vliegtuig vliegt en wat we de volgende keer kunnen verwachten.” [insert last name] gezegd. „We zullen gewoon blijven voortbouwen op deze tests en langzaam maar zeker de omvang van zijn volledige mogelijkheden zien.“

Werken aan meer geschiedenis

Als alles volgens het vluchtplan verloopt, zal Stratolaunch op een dag raketten loslaten op ongeveer 35.000 voet, waar de raketten enkele ogenblikken vrij zullen vallen voordat ze hun eigen motoren lanceren om hun satellietladingen in een lage baan om de aarde te brengen.

Het laten vallen van satellietdragende raketten op grote hoogte bespaart brandstof en elimineert de noodzaak van een dure eerstetrapsraket. En de conventionele vliegtuigroutine van opstijgen en landen kan Stratolaunch mogelijk in staat stellen om zijn concurrenten op het gebied van satellietlancering – waaronder SpaceX en Virgin Orbit, evenals ondernemingen in China, India en Rusland – te verslaan door dagelijks raketten dicht bij de ruimte te vervoeren. basis.

„Toen we landden, drong het tot ons door dat we slechts een onderdeel waren van de geschiedenis van de luchtvaart en ruimtevaart,“ [insert last name] gezegd. “Het is een geweldig gevoel, maar het is maar een klein stukje geschiedenis. We zijn van plan de grotere missie uit te voeren om die raketten de ruimte in te krijgen en een nog groter hoofdstuk in de geschiedenis te schrijven.“

Maak deel uit van de volgende generatie getalenteerde ingenieurs bij Northrop Grumman die aan projecten werken zoals de Stratolaunch.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert