Hoe een derde van alle in de oceaan gevangen vis verandert in iets dat niemand eet

Een luchtfoto van een vissersboot met drie mensen aan boord en veel zichtbare vissen in het heldere water.

Een vissersboot omringd door vissen. (Fábio Nascimento/The Outlaw Ocean Project, 2019, Gambia)

De oceanen hebben geen vis meer. Om dat probleem te vertragen, drongen milieuactivisten aan op viskweek of aquacultuur. Dit had de oplossing moeten zijn, maar het bleek een probleem op zich te zijn. Deze industrie werd te groot en te hongerig. Om de gekweekte vis sneller vet te mesten, begonnen ze hen eiwitrijke pellets te voeren, vismeel genaamd, gemaakt van enorme hoeveelheden vis die op zee werd gevangen en tot poeder verpulverd. Nu gaat meer dan 30% van al het zeeleven dat uit de zee wordt gehaald, naar andere vissen op het land.

Om deze omgekeerde situatie te onderzoeken, reisde het Outlaw Ocean Project, een non-profit journalistieke organisatie gevestigd in Washington, DC, naar West-Afrika voor een offshore patrouille waar honderden Chinese en andere vissersboten vissen op vismeelproductie, waarbij de lokale voedselbron wordt bedolven onder en de kustlijn vervuilen.

De vijfde aflevering van de podcast „The Outlaw Ocean“, van CBC Podcasts en de LA Times, bespreekt vismeel – dat vrijwel iedereen eet zonder het te weten, was bedoeld om te voorkomen dat de zeeën opraken, maar dat het probleem in feite versnelt – en de grimmige gevolgen die het heeft gehad voor het kleinste land van continentaal Afrika, Gambia. Beluister het hier:

Gunjur, een stad met zo’n 15 duizend inwoners, ligt aan de Atlantische kust van Zuid-Gambia, het kleinste land op het vasteland van Afrika. In het voorjaar van 2017 waren de witte zandstranden van de stad vol bedrijvigheid. Vissers stuurden lange, levendig beschilderde houten kano’s, ook wel pirogues genoemd, naar de kust, waar ze hun nog steeds fladderende vangst overgaven aan vrouwen die aan de waterkant stonden te wachten. De vissen werden in roestige metalen kruiwagens of manden op koppen naar nabijgelegen openluchtmarkten vervoerd. Kleine jongens speelden voetbal terwijl toeristen toekeken vanuit luie stoelen. Bij het vallen van de avond was het strand bezaaid met vreugdevuren. Er waren drum- en kora-spellessen; mannen met geoliede kisten worstelden in traditionele worstelwedstrijden.

Maar slechts vijf minuten landinwaarts was een rustigere omgeving – het natuurreservaat dat bekend staat als Bolong Fenyo, bedoeld om 790 hectare strand, mangrovemoeras, wetland en savanne te beschermen, evenals een langwerpige lagune. Een wonder van biodiversiteit, het reservaat was een integraal onderdeel van de ecologische en economische gezondheid van Zuid-Gambia; het trekt elk jaar honderden vogelaars en andere toeristen.

Maar in de ochtend van 22 mei 2017 werd de Gunjur-gemeenschap wakker en ontdekte dat de Bolong Fenyo-lagune van de ene op de andere dag troebel was geworden. Dode vissen dreven op het oppervlak. Sommige bewoners vroegen zich af of de apocalyptische scène een voorteken was dat in bloed werd afgeleverd. Waarschijnlijker waren watervlooien in de lagune rood geworden als reactie op plotselinge veranderingen in pH of zuurstofniveaus. Al snel kwamen er berichten dat veel van de vogels in het gebied niet langer in de buurt van de lagune nestelden.

Brede opname van een vrouw en een man die dode vissen zorgvuldig sorteren onder een dak met de kust in zicht.

Mensen die dode vissen sorteren. (Fábio Nascimento/The Outlaw Ocean Project, 2019, Gambia)

Een lokale microbioloog concludeerde dat het water dubbel zoveel arseen bevatte en 40 keer zoveel fosfaten en nitraten als veilig werd geacht. Vervuiling op deze niveaus kan maar één bron hebben: illegaal gedumpt afval van een Chinese visverwerkingsfabriek genaamd Golden Lead, die aan de rand van het reservaat actief is.

Golden Lead, evenals andere fabrieken, werden snel gebouwd om te voldoen aan de exploderende wereldwijde vraag naar vismeel, dat wordt geëxporteerd naar de Verenigde Staten, Europa en Azië om te worden gebruikt voor aquacultuur. West-Afrika is een van ’s werelds snelst groeiende producenten ervan: meer dan 50 verwerkingsfabrieken zijn actief langs de kusten van Mauritanië, Senegal, Guinee-Bissau en Gambia. En de hoeveelheid vis die ze consumeren is enorm. Eén Gambiaanse fabriek alleen al neemt meer dan 7.500 ton vis per jaar op, meestal van een lokaal type elft dat bekend staat als bonga – een zilverachtige vis van ongeveer tien centimeter lang.

Luchtfoto van gebladerte, waterwegen en een fabriek.

Een vismeelplant. (Fábio Nascimento/The Outlaw Ocean Project, 2019, Gambia)

De inwoners van Gunjur kregen te horen dat Gouden Lood banen, een vismarkt en een nieuw geplaveide weg van drie mijl zou opleveren. In werkelijkheid sloot de rottende geur van de fabriek een bloeiend hotel aan het strand, de lokale vismarkt slinkt en de kronkelende, met kuilen gevulde weg is een veiligheidsrisico voor zowel bewoners als toeristen.

Voor de vissers in het gebied, van wie de meesten hun netten met de hand uit prauwen gooien die worden aangedreven door kleine buitenboordmotoren, veranderde de opkomst van de aquacultuur hun werkomstandigheden. Honderden legale en illegale buitenlandse vissersboten, waaronder industriële trawlers en ringzegenvaartuigen, begonnen kriskras door de wateren voor de Gambiaanse kust te varen, waardoor de visbestanden in de regio werden gedecimeerd en het lokale levensonderhoud in gevaar kwam. Een lokale visser die zijn vangst verkocht op de Tanji-markt, ten noorden van Gunjur, zei dat er twintig jaar geleden zo veel bonga’s waren dat ze soms gratis werden weggegeven. Maar de prijs van de vis is de afgelopen jaren enorm gestegen en voor veel Gambianen, van wie de helft in armoede leeft, is bonga nu duurder dan ze zich kunnen veroorloven.

Tegenwoordig exporteert Gambia een groot deel van zijn vismeel naar China en Noorwegen, waar het voorziet in een overvloedige en goedkope aanvoer van gekweekte zalm voor Europese en Amerikaanse consumptie. Ondertussen verdwijnen de vissen waar Gambianen zelf op vertrouwen in snel tempo.

(Ian Urbina is de directeur van Het Outlaw Ocean-projecteen non-profit journalistieke organisatie gevestigd in Washington, DC, die zich richt op milieu- en mensenrechtenkwesties op zee wereldwijd.)

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert