Hoe een kale planeet de zoektocht naar buitenaards leven ‚dramatisch kan verkleinen‘

In de natuurkunde wordt veel tijd besteed aan het zoeken naar iets zonder te weten waarnaar je zoekt. Een schot in het duister, zou je kunnen zeggen. Deze paradoxale taak vat enkele van de meest omvangrijke wetenschappelijke inspanningen samen, zoals de jacht op donkere materie en antimaterie en de zoektocht om het standaardmodel van deeltjesfysica te voltooien.

Maar het is vooral aanwezig in ons streven naar buitenaards leven.

Ten eerste hebben we een in wezen oneindig universum waarop we onze telescopen kunnen richten in een poging om buitenaardse wezens te vinden, en ten tweede zijn we alleen bekend met het leven zoals we het kennen. Natuurlijk kunnen buitenaardse wezens precies zoals wij zijn. Of… het kunnen kleverige monsters zijn gemaakt van methaan en immateriële hersenen die vastzitten in de vierde dimensie.

Hoewel wetenschappers vorige week een ontdekking deden, konden ze de gecompliceerde zoektocht naar ruimtewezens „dramatisch verkleinen“. In een paper gepubliceerd in The Astrophysical Journal Letters, legt het team uit hoe een aardachtige planeet die rond het meest voorkomende type ster in het universum draait, een M-dwerg, geen atmosfeer lijkt te hebben.

Dit betekent dat we misschien kunnen concluderen dat de meeste andere aardachtige planeten die om al die andere M-dwergen draaien ook geen atmosfeer hebben.

Het is dus onwaarschijnlijk dat ze het leven zullen herbergen – nou ja, het leven zoals wij het kennen, tenminste.

„Het is mogelijk dat de toestand van deze planeet een slecht teken is voor planeten die nog verder verwijderd zijn van dit type ster“, zei Michelle Hill, een astrofysicus aan de University of California Riverside en co-auteur van de studie, in een verklaring. „Dit is iets dat we zullen leren van de James Webb Space Telescope, die naar planeten zoals deze zal kijken.“

Hill biedt echter enig optimisme door te stellen dat als een planeet ver genoeg verwijderd is van een M-dwerg, deze ‚mogelijk een atmosfeer kan behouden‘.

Om terug te komen op dat ‚zoeken naar het onbekende‘, de bevinding van het team is cruciaal voor dit soort onderzoek in buitenaardse studies, omdat de beste manier om zo’n taak uit te voeren, het proces van eliminatie is.

Alle nieuwe gegevens over waar deze wezens kunnen leven – of misschien… niet live — speelt een belangrijke rol bij het beperken van de zoektocht.

Dit land is ook de toekomst van Mercurius

De atmosfeerloze bol waarop de wetenschappers zich richtten, heet GJ 1252b.

Het is iets groter dan de aarde, wat een deel is van de reden waarom het als „aardachtig“ wordt beschouwd, maar het is veel dichter bij zijn ster dan onze planeet bij de zon, wat betekent dat het ongelooflijk heet. Het is zelfs zo heet dat de infraroodstralingsgegevens van de GJ 1252b de dagtemperatuur schatten op 2.242 graden Fahrenheit (1.228 graden Celsius). Dat is verschroeiend genoeg om goud, zilver en koper letterlijk op het oppervlak te smelten.

Deze overmatige hitte, gecombineerd met een veronderstelde lage oppervlaktedruk, is wat de onderzoekers ertoe bracht te geloven dat GJ 1252b gewoon geen atmosfeer heeft.

„De planeet zou 700 keer meer koolstof kunnen hebben dan de aarde, en het zou nog steeds geen atmosfeer hebben. Het zou aanvankelijk opbouwen, maar dan afnemen en wegeroderen“, Stephen Kane, een astrofysicus bij UC Riverside en co-auteur van de studie, aldus in een verklaring. Ook lijkt de vreemde wereld twee keer om zijn ster te draaien voor elke aardse dag.

„De druk van de straling van de ster is immens, genoeg om de atmosfeer van een planeet weg te blazen,“ zei Hill.

Linksboven is een opvlammende rode ster te zien en rechtsonder is een planeet te zien waarvan de atmosfeer wordt gestript.

Een artistieke impressie van een rode dwerg, of M-dwerg, die in de loop van de tijd de atmosfeer van een nabije planeet weghaalt, waardoor het oppervlak onherbergzaam wordt.

NASA/ESA/STScI/G. Spek

In ons eigen zonnestelsel vergelijkt het onderzoeksteam de huidige toestand van GJ 1252b met het uiteindelijke lot van Mercurius.

Mercurius staat veel dichter bij de zon dan de aarde, wat betekent dat het erg heet is zoals GJ 1252b, en het heeft een zeer dunne atmosfeer. Door de intense hitte van de planeet ontsnappen die schaarse atmosferische atomen snel de ruimte in. In dezelfde geest verliest de aarde in de loop van de tijd ook wat atmosfeer, maar gebeurtenissen zoals vulkanische emissies vullen het verloren schild van ons huis min of meer aan. Het helpt ook dat onze planeet wat verder van de zon staat, en dus koeler.

In termen van hoe ver deze conclusies over M-dwergen kunnen reiken (ervan uitgaande dat planeten rond dergelijke sterren inderdaad geen atmosfeer hebben), zijn er alleen al 5000 sterren in de buurt van de aarde – de meeste van hen M-dwergen. Dat zou veel opties voor het vinden van buitenaards leven wegnemen, maar we moeten er ook rekening mee houden dat er in onze zonnewijk ook ongeveer 1.000 sterren zijn die op de zon lijken.

Endat is gewoon onze algemene hoek van het universum – een enkele molecule in de kosmische oceaan.

Dus ja, we weten nog steeds niet waar buitenaardse wezens zijn, en het is nog een lange weg te gaan om ze te lokaliseren. Maar we weten nu tenminste waar ze waarschijnlijk niet zijn.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert