Oude sporen van leven kunnen nog steeds op Mars blijven hangen, suggereert experiment: ScienceAlert

Hier op aarde vindt het leven een weg in enkele van onze meest extreme en onwaarschijnlijke omgevingen, dus het is mogelijk dat microbieel leven ooit ook op onze naburige rode planeet de kost heeft kunnen verdienen.

Nieuwe laboratoriumsimulaties die enkele van de extreme omstandigheden nabootsen die een dergelijk leven zou hebben ontmoet, suggereren dat er nog steeds tekenen van deze microben kunnen zijn, veilig weggestopt onder meters minerale bodem van Mars, voor toekomstige rovers, zoals ExoMars, om te vinden.

Dit ondanks de uitdagingen waarmee zo’n oud leven te maken zou hebben gehad op wat nu een verlaten, ijskoude en in wezen luchtloze planeet is – om nog maar te zwijgen van de moeilijkheden die we zouden kunnen hebben om ze te herkennen.

„Als er ooit leven op Mars heeft bestaan, zelfs als er nu geen levensvatbare levensvormen op Mars aanwezig zijn, zouden hun macromoleculen en virussen veel, veel langer overleven“, zegt Michael Daly, patholoog van Uniformed Services University.

„Dat vergroot de kans dat, als er ooit leven op Mars is ontstaan, dit in toekomstige missies zal worden onthuld.“

Daly en collega’s hebben zes microben blootgesteld – waaronder de meest stralingsbestendige bacteriën die bekend zijn, Deinococcus radiodurans, en de gist Saccharomyces cerevisiae – aan de droge en ijskoude -80 °C (-112 °F) omstandigheden vergelijkbaar met die op Mars.

„Er is geen stromend water of significant water in de atmosfeer van Mars, dus cellen en sporen zouden uitdrogen“, zegt Brian Hoffman, chemicus van de Northwestern University.

„Het is ook bekend dat de oppervlaktetemperatuur op Mars ongeveer gelijk is aan die van droogijs, dus het is inderdaad diepgevroren.“

Het team bestookte de gedroogde en bevroren bacteriën en schimmels met gammastralen en protonen om kosmische straling te simuleren.

Mars mist de bescherming tegen kosmische straling die we hier op aarde ongelooflijk gelukkig hebben. Onze atmosfeer en het magnetische veld van onze planeet buigen het grootste deel van deze straling af voordat het ons aan de oppervlakte bereikt, zodat de dosis die we gedurende een jaar ontvangen vergelijkbaar is met die van twee thoraxfoto’s.

Als we ons daarentegen op het oppervlak van de rode planeet zouden bevinden, zouden we in 40-50 keer meer straling baden – dat is een dodelijke dosis binnen zes maanden.

Dit stralingsniveau kan rotzooien met aminozuren, de basisbouwstenen van al het leven, en eerder onderzoek wees uit dat het 2 meter (6,6 voet) grond zou kosten om deze moleculen ongeveer 80 miljoen jaar te beschermen – als we geluk hebben.

Maar Mars is al miljarden jaren onherbergzaam voor het leven zoals we dat kennen, wat betekent dat elk spoor ervan buiten ons bereik zou zijn gedesintegreerd.

In de nieuwe studie toonden de onderzoekers echter aan dat de uitgedroogde en bevroren D. radiodurans veel langer kunnen overleven dan eerdere schattingen. Deze bacterie was zo indrukwekkend robuust dat het team het de bijnaam Conan the Bacteria gaf.

Op basis van hun gegevens stelt het team dat Conan the Bacteria 1,5 miljoen jaar zou kunnen overleven onder slechts 10 centimeter Mars-vuil, en maar liefst 280 miljoen jaar als het 10 meter onder het oppervlak zou worden ineengedoken.

„Hoewel D. radiodurans begraven in de Mars-ondergrond kon niet overleven gedurende de geschatte 2 tot 2,5 miljard jaar sinds het stromende water op Mars verdween, dergelijke Mars-omgevingen worden regelmatig veranderd en gesmolten door meteorietinslagen“, legt Daly uit.

„We suggereren dat periodiek smelten intermitterende herbevolking en verspreiding mogelijk zou kunnen maken.“

Dit verhoogt de mogelijkheid van kruisbesmetting van het leven op zowel Mars als de aarde, waarvoor planetaire beschermingsmaatregelen nodig zijn om te voorkomen, waarschuwen Horne en collega’s.

„We concludeerden dat terrestrische besmetting op Mars in wezen permanent zou zijn – over een tijdsbestek van duizenden jaren“, zegt Hoffman.

„Dit zou de wetenschappelijke inspanningen om naar Marsleven te zoeken kunnen bemoeilijken. Evenzo, als microben zich op Mars zouden ontwikkelen, zouden ze in staat kunnen zijn om tot op de dag van vandaag te overleven. Dat betekent dat terugkerende Mars-monsters de aarde kunnen besmetten.“

Al met al suggereert hun onderzoek dat er nog steeds een kans is, zij het een zeer kleine, dat toekomstige rovers mogelijk enkele sporen van oud microbieel leven op Mars kunnen bereiken. Dat is natuurlijk in de veronderstelling dat zo’n leven voldoende vergelijkbaar was met dat waarmee we vertrouwd zijn, als het al ooit heeft bestaan.

Dit onderzoek is gepubliceerd in Astrobiologie.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert