Oudste Britse DNA onthult massale immigratie na laatste ijstijd | Wetenschap

Het is een verhaal over twee oude Britse grotten: in Cheddar Gorge, net buiten Bristol, Engeland, etsten rendierjagers ontwerpen op menselijke botten en dronken ongeveer 15.000 jaar geleden uit gebeeldhouwde menselijke schedels. Een paar honderd kilometer naar het noorden leefden mensen die slechts een paar honderd jaar later leefden van zoetwatervissen en zeedieren, en legden hun doden te rusten in een grot met versierde paardenbotten en hangers van berentanden.

Archeologen hadden lang gedacht dat deze culturele verschuivingen een weerspiegeling waren van mensen die nieuwe gereedschappen en overtuigingen ontwikkelden na de laatste ijstijd, 18.000 jaar geleden. Maar nieuw bewijs van het oudst bekende DNA van de Britse eilanden toont aan dat de twee groepen grotbewoners dramatisch verschillende voorouders hadden. Deze ingrijpende culturele veranderingen waren geen tekenen dat de eerste postglaciale mensen van Groot-Brittannië zich aanpasten – het waren tekenen van geheel nieuwe mensen.

„In korte tijd zie je een volledige bevolkingsvervanging op de Britse eilanden“, zegt Cosimo Posth, een geneticus aan de Universiteit van Tübingen, die niet bij het werk betrokken was. „Het is opmerkelijk.“

Beide grotten dateren uit het Paleolithicum, een turbulente tijd die volgde op het einde van de laatste ijstijd. Toen het klimaat warmer werd, maakte de open toendra snel plaats voor dichte bossen. Smeltende ijskappen openden nieuwe gebieden voor menselijke bewoning, waaronder het huidige Groot-Brittannië, dat toen via een landbrug verbonden was met het vasteland van Europa.

Een genetische analyse van twee Engelse grotten, vandaag gepubliceerd in Natuur Ecologie & Evolutie suggereert dat naarmate het landschap veranderde, populaties ook verschoven, waarbij groepen nieuwe culturele praktijken, diëten en jachtstrategieën met zich meebrachten terwijl ze eerdere populaties verdrongen of verdreven.

Ongeveer 18.000 jaar geleden begonnen de temperaturen op aarde te stijgen. Dikke ijskappen die millennia lang tweederde van Europa bedekten, trokken zich terug. Groepen mensen die waren aangepast aan de jacht op rendieren en andere grote zoogdieren joegen hun prooi naar het noorden en westen tot nieuw geopende grenzen. „Het is een jong landschap“, zegt co-auteur Rhiannon Stevens, een archeoloog aan het University College London, „waar de permafrost ontdooit en de vegetatie het gebied net begint te koloniseren.“

Detailfoto van een menselijk armbeen met zigzagmarkeringen gevonden in een Gough's Cave
In Gough’s Cave, in de buurt van het huidige Bristol, Engeland, versierden mensen menselijke botten en mogelijk begonnen ze aan ritueel kannibalisme, niet lang nadat de gletsjers zich daar terugtrokken.Beheerders van het Natural History Museum

Deze eerste postglaciale pioniers, bekend als Magdaleniërs, lijken genetisch vergelijkbaar in heel Europa – en zijn een perfecte match voor DNA dat is verkregen uit een 15.000 jaar oud bot dat is gevonden in Gough’s Cave, in wat tegenwoordig het zuidwesten van Engeland is. Chemische handtekeningen van de botten in Gough’s Cave bevestigden dat mensen daar een menu in Magdalenische stijl aten, meestal bestaande uit grote zoogdieren zoals paarden en rendieren. Het is mogelijk dat ze af en toe mensenvlees aten: gesneden menselijke botten en zorgvuldig vervaardigde kopjes gemaakt van kalotjes suggereren dat ritueel kannibalisme deel uitmaakte van hun cultuur.

Hoewel ze slechts een paar honderd jaar na de mensen in Gough’s Cave leefden, zouden de jager-verzamelaars die ongeveer 14.300 jaar geleden in Kendrick’s Cave, een paar honderd kilometer verderop in Wales, werden begraven, een heel ander postglaciaal Groot-Brittannië hebben ervaren. Toen de omgeving opwarmde, vervingen dichte bossen snel de open toendra. Tegen 14.500 jaar geleden „is het landschap ongeveer net zo anders als je kunt krijgen“, zegt Stevens.

Veranderende vegetatie en klimaat verdreven de kuddes rendieren en andere grote zoogdieren waar de Magdaleniërs op vertrouwden. Het genetische bewijs suggereert dat de Magdaleniërs ook verdwenen zijn. DNA geëxtraheerd uit een kies gevonden in Kendrick’s Cave lijkt in niets op dat van de mensen in Gough’s Cave. In plaats daarvan is het een match voor populaties die verder naar het zuiden in Europa worden gevonden, een weerspiegeling van de voorouders die genetici Western Hunter-Gatherer noemen.

Nieuwe mensen brachten nieuwe praktijken: de botten van de mensen in Kendrick’s Cave wijzen op een dieet dat rijk is aan vissen en andere zeedieren. En ze zijn begraven zonder tekenen van postmortale modificatie of kannibalisme. „Ze hebben heel verschillende diëten en het lijkt overeen te komen met de genetica“, zegt Stevens. „Mensen lijken te bewegen met hun leefgebieden.“

Al met al wijzen de verschillende bewijslijnen op een bevolkingsverloop die plaatsvindt op hetzelfde moment als een grote verschuiving in het milieu. De timing voegt kritieke datapunten toe aan genetische patronen die elders in het paleolithische Europa te zien zijn, waar mensen met voorouders van de westerse jager-verzamelaars zich vermengen met de vroegere Magdalenische populatie, of ze helemaal vervangen, aangezien de postglaciale toendra plaatsmaakt voor dichte bossen.

Het laat ook zien dat dankzij de lagere zeespiegel het land dat het hedendaagse Groot-Brittannië verbindt met het vasteland van Europa – bij onderzoekers bekend als Doggerland – geen brug naar nergens was. Integendeel, het bracht Groot-Brittannië in het grotere Europese landschap. Maar het was nog een lange weg te lopen.

Uitzicht op Cheddar Gorge, een kalkstenen kloof in de Mendip Hills, in de buurt van het dorp Cheddar, Somerset, Engeland
Gough’s Cave, in de spectaculaire Cheddar Gorge, leverde enkele van de weinige menselijke overblijfselen op die ooit zijn gevonden uit de late ijstijd van Groot-Brittannië.Adrian Farwell, gelicentieerd onder CC BY 3.0

„Misschien is het niet verwonderlijk dat de dingen die in de rest van Europa gebeuren hetzelfde zijn als in de rest van Europa“, zegt medeauteur Mateja Hajdinjak, moleculair bioloog aan het Francis Crick Institute. „Wat verrassend is, is hoe snel het gebeurt.“

„Het is duidelijk niet overal dezelfde groep moderne mensen“, zegt Luc Amkreutz, een archeoloog van het Rijksmuseum van Oudheden in Nederland die niet bij het onderzoek betrokken was. „Ik denk dat we de diversiteit in deze periode hebben onderschat.“

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert