SpaceX versus de wereld – SpaceNews

Pmisschien besloot Elon Musk zijn verschijning voordat de National Academies een X-factor nodig hadden. Toen het tijd was voor de oprichter en chief executive van SpaceX om te spreken tijdens een virtuele vergadering van de Space Studies Board en Board on Physics and Astronomy op 9 november. 17 verscheen hij op het scherm met zijn jongste zoon, X (afkorting van X AE A-XII), zittend op zijn schoot. Musk zei niets over waarom zijn zoon bij hem was en lanceerde onmiddellijk een video over het ruimteschip van SpaceX.

X’s uiterlijk was kort – de peuter werd een paar minuten later weggevoerd – maar hij charmeerde de duizenden mensen die afstemden om te kijken. („Auto! Auto?“ zei hij toen een foto van een Starship-voertuig verscheen dat naar het pad rolde. „Het is een raket op een grote auto“, zei Musk.) Zelfs ’s werelds rijkste man moet werk en gezin combineren voor Zoom-vergaderingen .

Of X een rol speelde of niet, Musk werd positief onthaald door de twee commissies. Wat was gepland als een presentatie van een half uur over Starship duurde meer dan een uur, terwijl de wetenschappers en ingenieurs op de panelen hem doorspekt hebben met vragen variërend van technische details over het ontwerp van Starship tot bijna filosofische vragen over de bedreigingen waarmee de mensheid wordt geconfronteerd . Hij besteedde 10 minuten alleen aan het beantwoorden van een vraag over het gebruik van roestvrij staal in het ontwerp van Starship: „Je kunt duidelijk zien dat ik een grote fan ben van roestvrij staal.“

Het ontbreken van scherpe kritische vragen, over Starship of SpaceX, suggereert dat Musk de commissies heeft gewonnen. SpaceX heeft legio fans over de hele wereld die elke kleine ontwikkeling toejuichen. En toch kan het soms lijken alsof de hele wereld het opneemt tegen SpaceX terwijl het bedrijf zich uitbreidt van lanceervoertuigen tot breedband via satelliet en maanlanders.

GROEIENDE CONCURRENTIE

De omvang van de concurrentie van SpaceX is meegegroeid met zijn ambities. Toen het bedrijf bijna 20 jaar geleden begon, richtte het zich op kleine lanceringen, waarbij de Falcon 1 het opnam tegen andere kleine ontwikkelaars van draagraketten, waaronder Russische bedrijven die omgebouwde ICBM’s op de markt brachten. De medium-lift Falcon 9 was gericht op grotere commerciële en overheidsklanten, waardoor SpaceX in felle concurrentie kwam te staan ​​​​met United Launch Alliance voor Amerikaanse overheidsactiviteiten en Arianespace voor commerciële contracten.

Tegenwoordig is het moeilijk om je een lanceringsbedrijf voor te stellen dat zichzelf niet als een concurrent van SpaceX beschouwt. Zelfs de kleine lanceervoertuigenindustrie let op SpaceX op hun hoede: terwijl SpaceX de Falcon 1 lang geleden heeft verlaten, bieden de rideshare-services op Falcon 9 veel lagere prijzen om in een baan om de aarde te komen dan speciale kleine draagraketten. Die bedrijven moeten nu uitleggen hoe hun voertuigen, zo niet goedkoper dan de rideshare-services van SpaceX, een servicekwaliteit kunnen bieden die een premiumprijs rechtvaardigt.

Een eerder gevlogen Falcon 9-stage landt op een bergingsschip na het lanceren van een GPS 3-satelliet. Krediet: SpaceX

De overstap van SpaceX naar satellietbreedband met Starlink opende een tweede front van wereldwijde concurrentie. Het concurreert nu met conventionele geostationaire satellietoperators en bedrijven zoals Amazon, OneWeb en Telesat die concurrerende satellietconstellaties voorstellen. Hoewel die systemen nog in ontwikkeling zijn, heeft de concurrentie zich uitgespeeld in de dossiers bij de Amerikaanse Federal Communications Commission, waar Starlink-rivalen vaak luidruchtig hebben geprobeerd de pogingen van SpaceX om zijn licentie te wijzigen te blokkeren, waarbij SpaceX met evenveel kracht tegenwerkte.

Die concurrentie zorgt voor netelige conflicten voor bedrijven die misschien openstaan ​​​​om zaken te doen met SpaceX als lanceerprovider, als het niet betekent dat ze een bedrijf steunen dat een concurrerende constellatie ontwikkelt. SpaceX zegt in ieder geval publiekelijk dat het geen probleem heeft om satellieten te lanceren voor Starlink-concurrenten.

Maar die bedrijven hebben voorlopig alternatieven gevonden, waarschijnlijk tegen hogere kosten dan Falcon 9. OneWeb gebruikt Sojoez-raketten om zijn constellatie te lanceren, terwijl Amazon’s Project Kuiper zijn satellieten zal inzetten met behulp van enkele van de laatste Atlas 5-raketten die ULA vliegt voordat hij met pensioen gaat. voertuig in het voordeel van Vulcan Centaur.

NASA’s selectie van SpaceX’s ruimteschip als basis van de maanlander die Artemis-astronauten naar de maan zal vervoeren, creëerde een nieuwe arena voor competitie. Zowel Blue Origin als Dynamics dienden protesten in bij het Amerikaanse Government Accountability Office toen NASA SpaceX (en alleen SpaceX) selecteerde voor het Human Landing System (HLS) -programma. De GAO verwierp beide protesten.

Blue Origin diende vervolgens een aanklacht in bij de Court of Federal Claims. Een executive van Blue Origin zei dat NASA’s behandeling van SpaceX’s vluchtgereedheidsbeoordelingen, een belangrijk twistpunt in het pak, „ernstige veiligheidsproblemen“ opleverde en het in het nadeel bracht.

De rechtbank verwierp de vordering in november. 4, en concludeerde dat Blue Origin geen recht had in de zaak en, zelfs als dat wel het geval was, zou het op de grond hebben verloren. Blue Origin gaf toe en SpaceX kon eindelijk zijn HLS-werk met NASA beginnen.

VIJAND VAN SOMMIGE MENSEN

Het zijn niet alleen andere bedrijven die de strijd aangaan met SpaceX. Toen SpaceX in mei 2019 zijn eerste batch Starlink-satellieten lanceerde, waren astronomen verrast door hoe helder de trein van satellieten aan de nachtelijke hemel verscheen. Met SpaceX die tienduizenden satellieten plantte, werd het bedrijf al snel staatsvijand nr. 1 aan astronomen, die vreesden dat de satellieten hun onderzoek zouden verpesten.

Twee jaar en 1.800 satellieten later klagen veel astronomen nog steeds over Starlink, maar anderen erkennen dat het bedrijf enkele stappen heeft ondernomen om het probleem te verminderen, door wijzigingen aan te brengen in zijn satellieten om het licht dat ze reflecteren te verminderen. Het heeft het probleem niet volledig opgelost, met name voor gevoelige instrumenten bij grote observatoria, maar het heeft ervoor gezorgd dat het probleem niet erger werd.

De bereidheid van SpaceX om mee te werken is verwelkomd door astronomen. „SpaceX is een rolmodel geweest voor andere bedrijven“ bij het ontwikkelen van sterrenbeelden, zei Connie Walker van het National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory van de National Science Foundation, een van de leiders in pogingen om het effect van satellietconstellaties op de astronomie te bestuderen.

In Texas stuiten de plannen van SpaceX om zijn ruimteschip vanaf Boca Chica te lanceren op tegenstand van bewoners. Milieuactivisten maken zich zorgen over het effect dat lanceringen en mislukte lanceringen zullen hebben op bedreigde diersoorten en andere dieren in het wild langs de kust van de Golf van Mexico. Ze uitten hun bezorgdheid tijdens twee openbare bijeenkomsten in oktober van de Federal Aviation Administration over een milieubeoordeling van de lanceringsplannen van SpaceX daar, en riepen op tot een meer rigoureuze milieueffectrapportage.

„Er staat gewoon te veel op het spel om niet te investeren in een grondige EIS“, zei Sharon Wilcox, senior vertegenwoordiger van Texas voor een milieugroep, Defenders of Wildlife, tijdens een van de openbare bijeenkomsten.

De investering van SpaceX in de regio heeft ook weerstand opgeroepen van bewoners die vrezen dat het bedrijf de huisvestingskosten opdrijft en de aard van de gemeenschap verandert. „SpaceX is gewoon iets dat direct destructief is en een ander voorbeeld van kolonisatie van onze gemeenschap dat we gewoon niet nodig hebben“, zei een activist, Rebekah Hinojosa.

Bij die openbare hoorzittingen waren echter veel mensen, zowel de lokale bevolking als degenen die uit het hele land deelnamen, die de lof zongen van SpaceX en de FAA opriepen om het bedrijf door te laten gaan met de orbitale lanceringen van Starship. Half november zei de FAA dat ze verwacht haar milieubeoordeling tegen het einde van het jaar af te ronden. Musk zei tijdens de bijeenkomst van de National Academies dat hij verwachtte dat hij op dat moment een FAA-lanceringslicentie zou krijgen en klaar zou zijn voor orbitale lanceringen al in januari.

“ZE SPELEN NIET GOED MET ANDEREN”

Het is niet ongebruikelijk dat grote lucht- en ruimtevaartbedrijven met een breed scala aan producten te maken hebben met veel potentiële concurrenten en andere critici. Waarom voelt het echter anders aan bij SpaceX?

Een reden is dat SpaceX het vaak alleen doet aan grote projecten in plaats van samen te werken met andere bedrijven. „Ze spelen niet goed met anderen“, zei een ambtenaar van de industrie, sprekend op de achtergrond, en concludeerde dat het vermogen om snel op eigen kracht te gaan opweegt tegen de voordelen van het bundelen van krachten.

In de lucht- en ruimtevaart zijn wisselende loyaliteiten gebruikelijk: twee bedrijven kunnen concurrenten zijn in het ene programma, maar partners in het andere. Voor het HLS-programma van NASA werkte Blue Origin bijvoorbeeld samen met Lockheed Martin en Northrop Grumman. Tegelijkertijd leidde Dynetics een ander team met als partners de ruimtedivisie van Sierra Nevada Corp., nu Sierra Space genoemd. Maar voor de inspanningen van het bureau om commerciële ruimtestations te ontwikkelen, ging Blue Origin samen met Boeing en Sierra Space, terwijl Northrop en Dynetics samenwerkten aan een afzonderlijk concept, en Lockheed wendde zich tot Nanoracks en zijn moedermaatschappij, Voyager Space, voor een derde voorstel.

SpaceX deed het daarentegen alleen op HLS en won. Het heeft niet bekendgemaakt of het heeft geboden op het commerciële ruimtestationprogramma van NASA, hoewel alleen de teams Blue Origin, Lockheed en Northrop $ 415 miljoen aan contractprijzen wonnen die NASA op december bekendmaakte. 2.

Het is echter moeilijk om de ‚go-it-alone‘-aanpak van SpaceX te bekritiseren, gezien de successen die het bedrijf heeft behaald. Falcon 9, met zijn herbruikbare eerste trap, lanceert vaker dan enige andere raket en vliegt 26 keer in 2020 en 27 keer tot begin december 2021. SpaceX lanceert niet alleen vaker dan enig ander bedrijf, het verslaat elk land behalve China. Starlink is actief en bedient 140.000 gebruikers in 20 landen met nog eens 750.000 pre-orders wereldwijd. Crew Dragon vervoert NASA en commerciële astronauten naar een baan om de aarde en lanceert sinds mei 2020 vijf bemande missies, terwijl Boeing nog steeds worstelt om een ​​succesvolle onbemande test van zijn rivaliserende capsule te realiseren. Starship versloeg alle nieuwkomers en won een contract om een ​​lander te ontwikkelen om astronauten naar het oppervlak van de maan te brengen. „Het werkt voor hen“, erkende de ambtenaar van de industrie.

De grootste bedreiging van SpaceX voor zijn plannen zou zichzelf kunnen zijn. Het bedrijf heeft miljarden dollars aan kapitaal nodig om Starship te ontwikkelen en Starlink uit te bouwen, waarvan de volgende generatie satellieten op Starship zal vertrouwen voor de lancering. Problemen met het verhogen van de productie van de Raptor-motoren op Starship leidden ertoe dat Musk op Black Friday een e-mail naar SpaceX-medewerkers stuurde, waarin hij waarschuwde dat „we een reëel risico op faillissement lopen“ als SpaceX Starship volgend jaar niet met een snelheid van eens in de twee weken kan lanceren. Musk sloeg in latere tweets die dreiging af en zei dat een faillissement „onwaarschijnlijk“ maar niet onmogelijk was.

De andere grote bedreiging is de klok, want Musk heeft haast. Tijdens de bijeenkomst van de National Academies herhaalde hij zijn lang gekoesterde wens om de mensheid multiplanetair te maken, te beginnen met Mars. “Het venster van deze kans is nu open voor de eerste keer in de vier-en-een-half miljard-jarige geschiedenis van de aarde. Het kan voor een lange tijd open zijn of het kan maar voor een korte tijd open zijn, „zei hij. „Ik denk dat we haastig moeten zijn voor het geval het voor een korte tijd open is.“

Dit artikel verscheen oorspronkelijk in het nummer van SpaceNews van december 2021.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert