Unity’s duurzaamheidshoofd wil videogames groener maken

Opmerking

In juli 2022 riep een conferentie gericht op de sociale impact van games een panel bijeen genaamd „Epic Quest? Gamers betrekken bij klimaatverandering.” Onder de sprekers waren vertegenwoordigers van twee videogamestudio’s en Yale’s programma over communicatie over klimaatverandering, en werd gepresenteerd door Marina Psaros, hoofd duurzaamheid bij Unity Software.

De duurzaamheidsfunctionaris is een steeds vaker voorkomende aanwezigheid in de videogame-industrie, zowel bij mobiele gamegiganten van miljarden dollars zoals Rovio en bij uitgeverijen als Kinda Brave. Psaros is zo’n medewerker die de taak heeft om het bedrijf achter een van ’s werelds toonaangevende videogame-engines in een groenere richting te sturen.

De baan is een uitdaging, en het werk van Psaros leeft in het brandpunt van de tegenstrijdigheid in het milieu van de industrie. Haar werkgever, een softwareontwikkelaar, wil een kleinere ecologische voetafdruk. Maar de industrie – zowel fans als peer-bedrijven – vraagt ​​​​om meer natuurgetrouwe grafische afbeeldingen die worden aangedreven door meer geavanceerde software en hardware, waarvan de productie veel koolstofintensieve industriële processen omvat. Een benadering die de industrie als noodoplossing heeft gebruikt, is om fans te betrekken bij de kwestie van de opwarming van de aarde door middel van spel.

Dit is geen nieuw idee, maar het is er wel een die op stoom komt. Niantic, de maker van „Pokémon GO“ en een van de gasten van het panel, heeft de real-world setting van zijn succesvolle augmented reality-game gebruikt om initiatieven te nemen voor het planten van bomen en het opruimen van zwerfvuil. Ubisoft zal ondertussen een virtuele bosbrand ontketenen op „Riders Republic“-spelers in een poging het bewustzijn van steeds vaker voorkomende boomrampen te vergroten. De hoop van elk is dat ze een nieuwe generatie ecologisch ingestelde burgers kunnen helpen koesteren, dat dergelijke videogames een beetje zouden kunnen functioneren als de fabels van Aesopus uit het oude Griekenland – als hulpmiddelen voor morele instructie.

Recensie: In ‚Endling: Extinction is Forever‘ zie je klimaatdoem door de ogen van een vos

Over Zoom verwijst de in San Francisco gevestigde Psaros, die co-auteur was van een recent boek over kusten en oceaangebieden die worden bedreigd door de klimaatcrisis, naar het idee om games te gebruiken om spelers te „opleiden, informeren en machtigen“ als “ verleidelijk, ” zij benadrukkend dat dergelijke initiatieven moeten worden geleid door bewijs in plaats van alleen goede bedoelingen. Ze heeft geholpen bij het plannen van hoe de Bay Area zich zou kunnen aanpassen aan de klimaatverandering terwijl ze voor de National Oceanic and Atmospheric Administration werkte voordat ze een programma voor schone energie voor de stad San Francisco implementeerde, en ze weet heel goed hoe belangrijk het is om dergelijke inspanningen met cijfers te sturen.

„Er zijn veel geweldige gegevens over het genereren van inkomsten met games“, zegt Psaros. “[But] nadenken over de datagestuurde lens voor het ondersteunen van gedrag dat milieuvriendelijk is, is iets dat we nog niet echt hebben gedaan.”

In een poging de belangstelling voor het onderwerp te peilen, hebben Psaros en haar werkgever Unity Yale’s Program on Climate Change Communication opdracht gegeven om een ​​rapport op te stellen waarin de houding van gamers ten opzichte van klimaatverandering wordt onderzocht (onderdeel van een fonds dat is gereserveerd voor inspanningen gericht op duurzaamheid). Onder 2.034 volwassenen, van wie 35 procent millennials waren met een relatief gelijkmatige spreiding (ongeveer 20 procent) van Gen Z, Gen X en boomer-deelnemers, bleek uit het onderzoek dat 70 procent van de spelers zich zorgen maakt over het broeikaseffect. 56 procent vindt intussen dat de game-industrie een verantwoordelijkheid heeft om op te treden en te doen wat ze kan om haar eigen ecologische voetafdruk te verkleinen.

Wat de studie niet testte, was de effectiviteit van zogenaamde „groene nudges“ die in videogames worden gevonden (een rapport hierover zou later in het jaar verschijnen via het door de VN gesteunde Playing For The Planet-programma, zei Psaros). Een punt van zorg rond dergelijke nudges is dat ze op cynische wijze kunnen worden ingezet om de mogelijk matige inspanningen van bedrijven om koolstofarm te maken – inhoud die in feite als greenwashing fungeert, op papier te zetten.

„Er is zeker potentieel voor greenwashing“, zegt Psaros. „Als een bedrijf klimaatvriendelijke boodschappen in hun games stopt, maar niet voor hun eigen ecologische voetafdruk zorgt, is dat echt niet oké.“

De videogame-industrie, dankzij de gedolven metalen printplaten en de slurpende kracht van hoogwaardige elektronische apparaten die worden gebruikt voor zowel het spelen van games als het maken ervan, evenals de elektriciteit die wordt gebruikt om datacenters van stroom te voorzien die nu onmisbaar zijn voor elk aspect van de industrie (inclusief de online multiplayer battle royale-titels waarvan de productie Unity zijn tools afstemt), heeft de plicht om zijn CO2-uitstoot aan te pakken, misschien meer dan enige andere vorm van entertainment. Inderdaad, een onderzoeker schat dat de totale uitstoot van de game-industrie voor 2020 wel eens 15 miljoen ton CO2-equivalente uitstoot zou kunnen bedragen; Anders gezegd, als de game-industrie haar eigen land was, zou het dat jaar ongeveer de 130e meest intense uitstoter ter wereld zijn geweest, ongeveer dat van Slovenië, een land met een bevolking van 2,1 miljoen.

Videogames zijn schadelijk voor het milieu. Een klimaatonderzoeker wil dat oplossen.

Onder Psaros heeft Unity aanzienlijke vooruitgang geboekt op het gebied van duurzaamheid. Het is klimaatneutraal geworden (geholpen door compensatie of investering in milieuprojecten om de ecologische voetafdruk in evenwicht te brengen) met 60 procent van de 45 kantoren die hernieuwbare energie gebruiken, waarvan sommige voor 100 procent, bevestigt ze later via e-mail.

Maar hoewel het relatief eenvoudig is om te zorgen voor de Scope 1- en 2-emissies van een bedrijf (dwz directe emissies van bronnen die eigendom zijn van of gecontroleerd worden door een organisatie, en die afkomstig zijn van de energie-inkoop), is Scope 3 het resultaat van activiteiten van activa die geen eigendom zijn of gecontroleerd door de rapporterende organisatie — is al met al moeilijker vast te stellen. Het enorme netwerk van datacenters dat een wereldwijd softwarebedrijf als Unity ondersteunt, draagt ​​enorm bij aan dit emissiecijfer.

Als grote koper van dergelijke cloudservices bevindt het bedrijf zich echter in een echt invloedrijke positie om veranderingen teweeg te brengen met betrekking tot de elektriciteit die het aandrijft.

„Ik wil dat Unity doet wat Salesforce en Google doen, namelijk vraagsignalering“, zei Psaros, verwijzend naar de steeds vaker voorkomende praktijk om energieleveranciers ervan op de hoogte te stellen dat hernieuwbare elektriciteit het voorkeurstype van energievoorziening is. „Ik word echt enthousiast als ik denk aan overeenkomsten voor de aankoop van stroom.“

Binnen de bedrijfsmuren van Unity is een ontluikend onderzoeksgebied de energie-efficiëntie van de software zelf. Psaros bevestigt dat er laboratoriumgroepen zijn bij Unity die precies dit onderzoeken, maar een deel van de uitdaging is om de doelen van duurzaamheid en energie-efficiëntie met elkaar te verzoenen – „leren de taal van technische teams te spreken“, zoals Psaros het uitdrukt.

Het hoofd duurzaamheid noemt de wapenwedloop trouw – het idee dat ‚zodra je hier energie bespaart, iemand zegt: ‚Laten we het daar fotorealistischer maken.‘ Er zijn inderdaad zorgen onder journalisten dat grafische getrouwheid energiebesparing als prioriteit inhaalt op een moment dat precies het tegenovergestelde zou moeten gebeuren. Als de geruchten over de nieuwe generatie grafische kaarten van Nvidia kloppen, kunnen ze meer dan 800 W opslokken – een enorme hoeveelheid stroom, die veel warmte genereert en krachtigere koeloplossingen vereist.

Als maker van software voor het bouwen van videogames is Unity goed geplaatst om samen met hardwarebedrijven optimalisatie-inspanningen te stimuleren. Vinden er besprekingen plaats tussen software- en hardwarefabrikanten over manieren om de energie-efficiëntie te verbeteren?

„Die gesprekken beginnen“, zei Psaros, hoewel hij niet wil noemen om welke hardwarebedrijven het gaat.

Een deel van wat nodig is, vervolgde ze, is gewoon betere kwantificering. “We hebben niet eens zulke goede gegevens over energieverbruik. Eindelijk, ik heb nu het gevoel dat er veel ingenieurs zijn die zich echt met deze kwestie bezighouden. Ze hebben zoveel kennis die nodig is om betere prestatiegegevens te krijgen.”

Kan virtuele natuur een goede vervanging zijn voor het buitenleven? De wetenschap zegt ja.

Toch kunnen dit soort inspanningen, ondanks de veelbelovende start, vaak aanvoelen als knutselen aan de rand van een game-industrie die fundamenteel is gebaseerd op het idee van meer: ​​meer grafische getrouwheid, meer spelers, meer kracht, meer winning van zeldzame aarde mineralen om processors en grafische kaarten te bouwen; inderdaad, meer generaties hardware gebaseerd op het idee van technologische veroudering. Unity, dat zichzelf in de voorhoede van de ‚democratisering‘ van games in de jaren 2010 positioneerde, misschien wel de favoriete game-engine voor ontwikkelaars in de indie-scene, heeft recentelijk een gezamenlijke duw gemaakt in het rijk van oogverblindend fotorealisme met technische demo’s zoals ‚Enemies‘ en ‚Lion‘, die pitchen voor zowel AAA-gamestudio’s als Hollywood VFX (net zoals Epic heeft gedaan met Unity-concurrent Unreal Engine).

Het softwarebedrijf staat nu beslist aan de vooravond van het meest energieverslindende type mainstream, high-fidelity gaming. Hoe verzoent Psaros dan Unity’s toewijding aan dergelijke grafisch intensieve games met de wens van het bedrijf om serieus genomen te worden op het gebied van het milieu?

‚Ik heb geen antwoord voor je. Ik denk echt niet dat ik iets uit de losse pols kan bedenken, want, weet je, mijn eerste reactie is dat je gelijk hebt,‘ zei Psaros. “Het klopt dat er energieverslindende processors zijn. Elke keer dat er een nieuw apparaat uitkomt, jaagt iedereen altijd op dat nieuwe apparaat. En dus, hoe kunnen we makers en ontwikkelaars ondersteunen om achterwaarts compatibel te zijn, en dat niet altijd na te jagen? Ik weet niet wat de hefbomen daar zijn.“

Het valt nog te bezien of de schijnbare wrijving tussen de bedrijfspraktijken van Unity en haar inspanningen op het gebied van duurzaamheid kan worden opgelost. Die spanning gaat duidelijk niet verloren op Psaros. Het hoofd duurzaamheid is echter openhartig over de plaats van haar eigen toegewijde milieubewustzijn binnen de context van een technologiebedrijf van miljarden dollars.

„Ik worstel met deze vragen door met ingenieurs in die kamers te komen en na te denken“ [them] door die levenscyclusanalyses te doen, echt hun taal te spreken”, zegt Psaros. “Ik word gesteund door de toezeggingen die we al publiekelijk hebben gedaan. Er is zoveel neerwaartse druk op bedrijven dat ik, als voorstander van duurzaamheid, de wind in de rug heb.”

Lewis Gordon is een schrijver van videogames en cultuur. Zijn werk is verschenen in winkels zoals VICE, The Verge, The Nation en The AV Club. Volg hem op Twitter @lewis_gordon.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert