Welke lessen kunnen we trekken uit de overstromingen van de Murray-Darling River in 1956?

Rivierstromen zijn complex, maar ondanks onze beste pogingen om ze onder controle te krijgen, toont de geschiedenis aan dat overstromingen onvermijdelijk zijn.

Nu de huidige overstroming de grenssteden Echuca, Moama en Kerang bedreigt, zijn er zorgen over de gevolgen voor het Murray River-systeem verder stroomafwaarts.

Terugkijkend op eerdere overstromingen langs de rivieren zou een belangrijk inzicht kunnen verschaffen in de lessen die zijn getrokken uit eerdere rampen, zoals de drie maanden durende overstromingen van 1956 die hele gemeenschappen langs de zijrivieren verwoestten.

Mannen in boot met sinaasappels
De overstromingen van 1956 hebben de citrusplantages in Pomona maandenlang als eilanden in een binnenzee van overstromingswater achtergelaten.(Geleverd: Patricia Whyte)

Dagboeken geven inzicht in eerdere overstromingen

De gepensioneerde citrusteler Alan Whyte heeft veel vergelijkingen getrokken met eerdere overstromingen die de gemeenschappen Murray en Darling River hebben getroffen.

Hij is de derde generatie van de familie Whyte die landbouwt in de Pomona-regio van New South Wales, en zijn familie heeft uitgebreide gegevens bijgehouden over de bewegingen van de Darling River die teruggaat tot de jaren 1890.

Boerderij omgeven door overstromingswater
De boerderij van de familie Whyte in Pomona NSW had tijdens de overstromingen van 1956 overstromingen aan de deuren.(Foto: Patricia Whyte)

Het zijn de dagboekaantekeningen van zijn grootvader over de opkomst van de overstromingen van 1956 die een waardevol inzicht verschaffen in hoe de gemeenschap zich voorbereidde op en het hoofd bood aan die verwoestende gebeurtenis.

In dagboekaantekeningen van Verco Whyte wordt beschreven hoe de gemeente bijeenkwam om dijken en zandzakmuren te bouwen die de essentiële elektriciteitsvoorziening van de stad en het Wentworth District Hospital van overstroming hebben gered.

Foto van pagina van een dagboek
Het dagboek van Verco Whyte geeft een dagelijks verslag van het leven tijdens de overstromingen van 1956.(Geleverd: Alan Whyte)

In die tijd zaten boeren maandenlang vast en gebruikten ze boten om citrusvruchten te oogsten en naar de stad te vervoeren en om voorraden te kopen.

„De enige manier om in en uit te gaan was per boot, dus mijn grootvader nam elke dag een lading fruit mee naar de stad tussen het werken aan de dijken door“, zegt de heer Whyte.

Hoewel de overstromingen van 1956 niet de grootste waren die de Murray of de Darling Rivers troffen, was de ernst ervan het gevolg van het feit dat beide rivieren tegelijkertijd overstroomden.

Mannen vervoeren citrus per boot door overstromingswater
Sinaasappels werden tijdens de overstromingen per boot naar de markt gebracht.(Foto: Patricia Whyte)

De stad Wentworth ligt op de kruising van zowel de Murray- als de Darling-rivieren in het uiterste zuidwesten van NSW. Hoewel de stad ruimschoots gewaarschuwd was voor de verwachte hoge stromingen van beide rivierfronten, waren de bewoners niet voorbereid op de mate van overstromingen, de duur of de omvang van de opruiming.

Toen de eerste regens vielen, kwamen boeren uit de nabijgelegen steden Mildura, Red Cliffs en Wentworth bijeen om dijken te bouwen met hun kleine grijze Massey Ferguson-tractoren om het ziekenhuis, de krachtcentrales en de belangrijke infrastructuur van de stad te beschermen.

„Er zijn veel dingen die mensen kunnen leren van wat er in het verleden is gebeurd“, zegt de heer Whyte.

Man met hoed bij de Murray River voor een waterfiets
De gepensioneerde Darling River-citrusteler Alan Whyte doet al tientallen jaren onderzoek naar de waterproblemen van Murray Darling Basin.(ABC Mildura Swan Hill: Jennifer Douglas)

De heer Whyte maakt zich zorgen dat de steden in de regio niet zijn voorbereid op een grootschalige overstroming.

Al decennia lang is hij een actieve woordvoerder van de waterproblematiek in het gebied. In 2019 leverde hij namens de South West Water Users Group bewijs aan de Royal Commission over het Murray Darling Basin Plan.

Hij zegt dat met de wateropvangcapaciteit, het bodemvocht hoog en een vierde jaar van La Niña, de gemeenschap alert moet zijn op het potentieel voor een nieuwe grote overstroming.

„Sinds het midden van de jaren zeventig hebben we geen behoorlijke overstroming meer gehad, en het wordt hoog tijd dat we er een hebben“, zegt hij.

Fergie Tractoren redden de stad
De grijze Fergie-tractoren bewezen hun veelzijdigheid tijdens de overstromingen.(Geleverd: Patricia Whyte)

Nieuwe woningen gebouwd op uiterwaarden

De heer Whyte zei dat een van de grootste zorgen de woningbouwprojecten waren die zijn gebouwd op de uiterwaarden, die essentieel waren voor het afvoeren van overtollig regenwater.

Kaart van Murray Darling Basin
Meerdere stroomgebieden, rivieren en zijrivieren monden uit in het Murray-Darling Basin.(Geleverd: MDBA)

„Als het overstromingswater zich niet meer kan verspreiden zoals vroeger op de uiterwaarden die nu zijn ontwikkeld, zullen de steden langs de rivier rond Mildura en Wentworth veel hogere overstromingen krijgen“, zegt hij.

De heer Whyte zegt dat overstromingen onvermijdelijk zijn omdat ze een natuurlijk rivierproces zijn, maar de hoogte van de rivier kan worden beïnvloed door de gebouwde omgeving.

„Hoe hoog het overstromingsniveau zal komen, is moeilijk te voorspellen, maar het is niet de vraag of het weer zal overstromen, maar wanneer“, zegt hij.

Mannen in boten met sinaasappels
Citrustelers gebruikten boten om sinaasappels te oogsten en door het water naar de stad te vervoeren.(Foto: Patricia Whyte)

Voorbereiden op de overstromingen van vandaag

Helen Dalton is het lid van Murray. Ze maakt zich ook zorgen over de kans op overstromingen en de gevolgen voor haar gemeenschap langs de New South Wales-kant van de Murray River bij Wentworth.

Een vrouw in een blauw shirt met een hoed die voor een paar schapen staat.
Mevrouw Dalton zegt dat er geen twijfel over bestaat dat het stijgende water het riviersysteem onder druk zet.(Geleverd: Helen Dalton)

„Met al het water dat langs de Murray naar beneden stroomt, en dan voeg je water toe dat uit de Darling komt, zal het veel druk op Wentworth creëren“, zegt mevrouw Dalton.

Mevrouw Dalton sluit zich aan bij de bezorgdheid van de heer Whyte over de impact van woningbouw en infrastructuur op laaggelegen gebieden langs de rivieroevers, en hoe dat de beweging van hoogwater kan beïnvloeden.

„Er is veel ontwikkeling geweest. Het kan de hele loop van waar het overstromingswater naartoe gaat, veranderen“, zegt ze.

„We hebben het op andere plaatsen gezien waar er woningbouwprojecten zijn, waarbij mensen dat vroeger vergeten, ze waren laaggelegen en ze waren vatbaar voor overstromingen. Ik denk dat mensen een kort geheugen hebben en dat is een echte zorg.“

Mevrouw Dalton heeft de recente weersvoorspelling en de rivierstroomprojecties nauwlettend in de gaten gehouden, aangezien er deze week nog meer zware regen wordt verwacht voor de regio.

„We hebben ook een La Niña-voorspelling, die zal nog meer complexiteit toevoegen aan wat er al aan de hand is“, zegt ze.

„Alle zijrivieren en kreken zijn vol en stromen naast de buitenste rivieren ook in de Murray en de Darling. Deze grote stromen in de Murray en de Darling zullen een behoorlijk probleem opleveren.“

.

Kommentar verfassen

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert